Wegener krijgt 20 miljoen boete voor Zeeuwse kranten

Door een onzer redacteuren

Rotterdam, 14 juli. Regionale krantenuitgever Wegener krijgt een boete van ruim 20 miljoen euro opgelegd van mededingingsautoriteit NMa omdat het twee Zeeuwse dagbladen intensief laat samenwerken, tegen de afspraken in.

Wegener, uitgever van kranten als De Gelderlander en Brabants Dagblad, is al jarenlang aan het reorganiseren maar was in 2000 nog volop op overnamepad. In 2000, tijdens de overname van VNU Dagbladen, beloofde Wegener dat één van de VNU-kranten, de Brabantse BN/De Stem, onafhankelijk zou blijven opereren. Wegener was immers al eigenaar van de Provinciale Zeeuwse Courant (PZC) en BN/DE stem maakt een editie Zeeland. Door beide kranten gescheiden te houden zou het gedrukte nieuwsaanbod in Zeeland niet gedomineerd worden door één partij. Dat zou de lezer minder keuzevrijheid bieden en prijsopdrijving tot gevolg kunnen hebben.

Om kosten te besparen laat Wegener de kranten toch nauw met elkaar samenwerken. Een lezer heeft in 2009 een klacht bij de NMa ingediend, waarna een onderzoek startte. Volgens de NMa is er feitelijk sprake van één nieuwsorganisatie en zijn de redactie en commerciële afdelingen bij de Zeeuwse kranten nu geïntegreerd. Journalisten wisselen kopij uit en stellen de nieuwsgaring op elkaar af. Van concurrentie is geen sprake meer.

NMa zegt de kwestie extra zwaar op te nemen omdat het voorschrift door Wegener zelf werd aangedragen om goedkeuring voor de overname van VNU Dagbladen te krijgen. Volgens Pieter Kalbfleisch, voorzitter van de NMa, heeft Wegener sinds 2002, het voorschrift niet nageleefd. Daarom krijgt Wegener 19 miljoen euro boete.

Boete voor leidinggevenden

Maar niet alleen het bedrijf wordt gestraft. Ook vijf leidinggevenden die in 2000 bij de overname betrokken waren krijgen beoetes opgelegd. Die variëren tussen de 100.000 en 350.000 euro, met een totaal van 1,3 miljoen euro. Het is voor het eerst dat betrokkenen persoonlijk verantwoordelijk gesteld worden door de NMa.

NMa eist bovendien dat Wegener de titels onafhankelijk van elkaar overeind houdt. Elke maand dat dat niet gebeurt kost het de uitgever nog eens 1 miljoen euro extra, tot een maximum van 20 miljoen. Wegener noemt de boete in een eerste reactie "onterecht en buitenproportioneel" en ziet het als een inbreuk op de redactionele onafhankelijkheid en het beginsel van persvrijheid. De uitgever, die grotendeels in handen is van het Britse Mecom, gaat in beroep tegen de boete. Daarnaast heeft Wegener bezwaar aangetekend tegen het gewraakte voorschrift voor de overname. De NMa besluit in het najaar of het daaraan gehoor zal geven.

Gepubliceerd in:
Economie